L’expérience dystopique du ski dans le nouveau centre commercial American Dream du New Jersey

En 50 ans de ski, ma première descente en 2020 ne ressemblait à rien de ce que j’avais jamais connu. La température de 28 degrés et la neige fabriquée à la machine étaient assez familières, mais j’ai fini par skier à travers une boîte rectangulaire sans fenêtre, sous des poutres et des lampes électriques, et vers une fresque murale d’un chalet de ski chic.

J’étais à «Big Snow», une piste de ski couverte au nouveau American Dream Meadowlands, un centre commercial et un parc d’attractions à East Rutherford, New Jersey.

Reste à savoir si le vaste projet fournira réellement les foules et les dollars que ses promoteurs anticipent. Bien que des divertissements comme Big Snow et Nickelodeon Universe soient opérationnels, la plupart des magasins et restaurants du centre commercial devraient ouvrir en mars.

En tant qu’historien et skieur passionné, ce que je trouve si choquant à propos de l’American Dream Meadowlands est la dissonance de son nom et le moment de son achèvement. Ses portes s’ouvrent au moment où les centres commerciaux du pays se ferment, et comme les inégalités économiques et le changement climatique ont rendu la vision d’après-guerre du rêve américain – une prospérité modeste mais réelle, une vie meilleure pour tous et un peu de luxe comme les voyages de ski du samedi qui ont égayé ma jeunesse – toujours plus difficile à atteindre pour les Américains ordinaires.

Centres commerciaux de maintien en vie
La grande prospérité de l’après-guerre aux États-Unis s’est appuyée sur une consommation de masse rendue possible par de bons salaires – souvent gagnés par les syndicats – pour les travailleurs américains et les classes moyennes. Les centres commerciaux, à partir des années 1950, étaient au cœur de cette entreprise.

Comme le souligne l’historienne Lizabeth Cohen, les centres commerciaux n’étaient guère des participants innocents à l’économie d’après-guerre: ils vidaient les acheteurs, les grands magasins et la vitalité des centres-villes et des rues principales de banlieue. Les Afro-Américains et les Latinos dans des endroits comme Newark, New Jersey, se sont retrouvés isolés des emplois et des possibilités de shopping trouvés dans les centres commerciaux, tandis que leurs villes étaient privées de recettes fiscales.

La croissance économique qui a défini le boom de l’après-guerre a bouleversé dans les années 1970. Lorsqu’il a repris, il a réparti la richesse de manière à exacerber les inégalités économiques. Dans les années 1990, la sécurité et la mobilité sociale que les Américains considéraient autrefois comme normales s’étaient flétries.

Les centres commerciaux, quant à eux, ont connu une baisse régulière et lente. Les inégalités économiques ont affaibli la classe moyenne qui a longtemps servi de clientèle aux centres commerciaux. Ensuite, les achats en ligne ont sapé les magasins de brique et de mortier qui peuplaient les centres commerciaux. Au 21e siècle, l’avenir du centre commercial traditionnel était au mieux fragile.

Ne cherchez pas plus loin que le sort de Macy. Le grand magasin qui a longtemps servi de «point d’ancrage» à des centaines de centres commerciaux a annoncé le 5 février qu’il fermerait 125 magasins dans des centres commerciaux à travers les États-Unis.

Xanadu dans les marais du New Jersey
Néanmoins, dans le rêve américain de Meadowlands, on continue.

Les développeurs ont innové en 2004 pour son prédécesseur, un centre commercial initialement surnommé «Xanadu» après le dôme de plaisir dans le poème de Samuel Taylor Coleridge «Kubla Khan». Bien que sa construction ait été interrompue par la récession de 2008, Xanadu renaît sous le nom d’American Dream Meadowlands, un développement de 5 milliards de dollars américains construit par le Triple Five Group, la même entreprise canadienne qui a construit le Mall of America au Minnesota. Une série conjointe de WNYC, NJ Spotlight et Bloomberg Businessweek a décrit American Dream Meadowlands comme «un arrangement de labyrinthe de prêts privés, de ventes d’obligations, d’incitations fiscales et d’une agence de finances publiques dans le Wisconsin».

Si le financement d’American Dream est byzantin, sa justification est simple. Alors que les centres commerciaux ferment leurs portes parce que la vente au détail en ligne siphonne leurs clients, American Dream espère attirer des clients en offrant plus de divertissements que de magasins.

Les créateurs du centre commercial envisagent que ses attractions payantes comme le parc aquatique DreamWorks et Big Snow – la première station de ski couverte aux États-Unis – seront le tirage au sort qui attirera les visiteurs, qui dépenseront ensuite de l’argent dans les magasins. Lorsque les visiteurs d’American Dream passent des divertissements à la tâche de faire du shopping, ils auront un choix de magasins, allant de Forever 21 à Hermes, où les portefeuilles se vendent pour des milliers de dollars.

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